New York City: No City of Refugees

In einem Interview mit dem We Refugees Team spricht Dr. Abdul S. über seine aktuelle Situation in New York City und seine Visionen für die Zukunft in den USA und in Afghanistan.

We Refugees: Would you say that New York city is a city of refugees?

Abdul S.: No. We have almost 90 people that left the country [Afghanistan] together from the John Hopkins. I made other friends in the refugee camps. When I told them, I selected New York City, they answered me: “Are you crazy? Why? It’s so expensive, it’s too cold. Why are you going there? You have to go to the Virginia, that is the most historical refugee area. Or you should go to the California.”  I said, no, I have priority for me. I have received employment in New York, so I have to go there.

WR: But it wasn’t your choice? It was just a coincidence, that your employment was in Columbia?

A.S.: My classmate lives in Rochester city, he is a medical doctor. He said, if my position is not secured at Columbia University, then I should come to Rochester, which is also a city of New York state. So, my second choice was also New York.

WR: Have you made experiences of being discriminated as a foreigner as a refugee in New York City, or has it been fine so far?

A.S.: To be honest no.

WR: Is there a big Afghan community, that organizes gathering? Are you planning to join them, be part of that? Or do you want rather to land into the American culture?

A.S.: This weekend I have attended a gathering. It was a Graduation Ceremony, so mostly medical health professionals.  But I have also met here a lot of teachers, businessmen from New York City. The Afghan community here is not as huge as in Virginia, Texas, or California… At the moment I am very focused on my own (applications, assignments, permanent residency, driving lessons, heath appointments). This is very new for me, so I definitely plan to be a part of the community. Otherwise, we will struggle here. The lifestyle of New York City is completely different from the lifestyle in Kabul. But I have adapted myself to this lifestyle.

WR: Do you feel, you live in exile? Is there a sense of wanting to go back at some point to Afghanistan, if you can? Do you live in the diaspora?

A.S.: Currently I feel like in exile…. because I can’t leave United States and go somewhere else. Even if I will receive my permanent residency, I may not go to my home country…It’s depending on the future of the Afghan government. If it will stay there as it is, I definitely won’t go back. Because there is a threat for me. I am opposing their ideas. They are radicals, they don’t accept others. For example, they banned girls from schools. Why are you doing that? They also force women to wear hijab. This is a woman’s choice…. I am afraid to go there. While I am in exile, I hope, that in the next years or in a couple of years it’s going to change.

We Refugees: Würden Sie sagen, dass New York City eine Stadt der Geflüchteten ist?

Abdul S.: Nein. Wir haben fast 90 Leute vom John Hopkins, die das Land [Afghanistan] gemeinsam verlassen haben. Ich habe in den Flüchtlingslagern weitere Freunde gefunden. Als ich ihnen sagte, dass ich New York City ausgewählt habe, antworteten sie mir: „Bist du verrückt? Warum eigentlich? Es ist so teuer, es ist zu kalt. Warum gehst du dorthin? Du musst nach Virginia gehen, das ist das historischste Flüchtlingsgebiet. Oder du solltest nach Kalifornien gehen.“  Ich sagte: „Nein, es hat Vorrang für mich. Ich habe eine Anstellung in New York erhalten, also muss ich dorthin gehen.

WR: Aber es war nicht Ihre Wahl? Es war nur ein Zufall, dass Ihre Anstellung in Columbia war?

A.S.: Mein Klassenkamerad lebt in Rochester, er ist Arzt. Er sagte, wenn meine Stelle an der Columbia University nicht gesichert ist, dann sollte ich nach Rochester kommen, das auch eine Stadt im Staat New York ist. Meine zweite Wahl war also auch New York.

WR: Haben Sie als Flüchtling in New York City Erfahrungen mit der Diskriminierung von Ausländern gemacht, oder ist es bisher gut gelaufen?

A.S.: Um ehrlich zu sein, nein.

WR: Gibt es eine große afghanische Gemeinschaft, die Veranstaltungen organisiert? Haben Sie vor, sich ihnen anzuschließen, Teil davon zu sein? Oder wollen Sie eher Teil der amerikanischen Kultur werden?

A.S.: Dieses Wochenende habe ich an einer Veranstaltung teilgenommen. Es war eine Abschlusszeremonie, also hauptsächlich medizinische Fachkräfte. Aber ich habe hier auch viele Lehrer und Geschäftsleute aus New York City getroffen. Die afghanische Gemeinschaft hier ist nicht so groß wie in Virginia, Texas oder Kalifornien… Im Moment bin ich sehr mit mir selbst beschäftigt (Bewerbungen, Aufgaben, ständiger Aufenthalt organisieren, Fahrstunden, Gesundheitstermine). Das ist alles sehr neu für mich, deshalb möchte ich auf jeden Fall ein Teil der Gemeinschaft sein. Ansonsten werden wir es hier schwer haben. Der Lebensstil in New York City ist völlig anders als der in Kabul. Aber ich habe mich an diesen Lebensstil angepasst.

WR: Haben Sie das Gefühl, dass Sie im Exil leben? Haben Sie das Gefühl, irgendwann nach Afghanistan zurückkehren zu wollen, wenn Sie können? Leben Sie in der Diaspora?

A.S.: Derzeit fühle ich mich wie im Exil…. weil ich die Vereinigten Staaten nicht verlassen und woanders hingehen kann. Selbst wenn ich eine dauerhafte Aufenthaltsgenehmigung erhalte, kann ich nicht in mein Heimatland gehen… Das hängt von der Zukunft der afghanischen Regierung ab. Wenn sie so bleibt, wie sie ist, werde ich definitiv nicht zurückkehren. Denn es besteht eine Bedrohung für mich. Ich lehne ihre Ideen ab. Sie sind radikal, sie akzeptieren keine anderen. Sie haben zum Beispiel Mädchen aus den Schulen verbannt. Warum tun Sie das? Sie zwingen auch Frauen, den Hidschab zu tragen. Das ist die Entscheidung einer Frau…. Ich habe Angst, dorthin zu gehen. Während ich im Exil bin, hoffe ich, dass sich das in den nächsten Jahren oder in ein paar Jahren ändern wird.

Dr. Abdul S., ehemaliger außerordentlicher Professor für Epidemiologie an der Kabul University of Medical Science, ist der erste afghanische Stipendiat, der im Rahmen der Initiative „Scholarship for Displaced Students program at the Columbia University, New York“ eine Stelle an der Columbia University angenommen hat. Er ist Mediziner und schloss 1990 sein Studium an der Kabuler Universität für medizinische Wissenschaften ab. Seit den 1990er Jahren arbeitet er in einem Krankenhaus, wo er den Krieg tagtäglich hautnah miterlebt, unter anderem bei Operationen. Als sich die Lage in Afghanistan zuspitzte, wurde er in eine der Provinzen versetzt, wo er sich dem Roten Kreuz anschloss und in einem örtlichen Krankenhaus als Allgemeinchirurg arbeitete. Im Jahr 2001 kehrte er nach Kabul zurück. Im Jahr 2003 war Abdul Mitbegründer des „Nationalen Aids-Kontrollprogramms“. Zu dieser Zeit wechselte er von der Medizin in den Bereich des öffentlichen Gesundheitswesens. Nach Abschluss eines Master-Studiengangs in Public Health in Irland kam Abdul 2010 als Projektleiter an die Johns Hopkins University. Als das Projekt 2013 eingestellt wurde, kehrte er als Professor an der Fakultät für öffentliche Gesundheit an die Universität für medizinische Wissenschaften in Kabul zurück. 2016-2018 war er Dekan der Fakultät für öffentliche Gesundheit. Er leistete einen Beitrag zu US-Organisationen durch Stipendienprogramme und nahm bis 2022 an Mentorenprogrammen der Universität von Kalifornien in San Francisco teil.

Das Interview wurde vom We Refugees Team im Frühjahr 2022 durchgeführt.